Para los que no están muy familiarizados con la estructura de un conjunto musical o que no se dedican a escuchar música con demasiada atención, el bajo eléctrico puede volverse el miembro olvidado de la banda, aquella guitarra grande con cuatro cuerdas gruesas de sonido, a priori, poco expresivo. Entre los instrumentos de cuerdas que componen la música pop, la guitarra eléctrica asume el rol protagonista, sobre todo por la influencia del rock.

En los años 60 el rock fue sorprendido de asalto por Jimi Hendrix y sus experimentaciones, poco comunes en la época, llevaron a la guitarra a otros territorios sonoros. Utilizando el equipo disponible, algunos efectos innovadores y sobre todo usando el estudio musical a favor de su instrumento, Hendrix fue, a la vez, un iconoclasta y un revolucionario de la guitarra eléctrica en el rock.

Como consecuencia, la guitarra eléctrica tuvo un culto de virtuosismo y desarrollo de equipo más destacado y elaborado. Los nombres de los grandes intérpretes del instrumento son incontables al combinar los campos del rock y del blues. Sin embargo, el bajo esta allá, en la llamada “cocina” de la banda, junto con la batería y las percusiones, como una base rítmica fundamental, guía melódico y armónico de la canción.

Imagen de los dos músicos del grupo Weather Report tocando en directo

Jaco Pastorius y Wayne Shorter en el Weather Report, años 70 || Fuente: Youtube

El bajo como protagonista

El bajo eléctrico ya tenía una función muy determinada en el conjunto musical, y en un principio gozaba de poco espacio para expansiones más atrevidas, hasta la llegada de John Francis Pastorius III, o Jaco, su nombre artístico. Hijo de un cantante, Jaco tuvo contacto con la música desde muy temprano. Creció en el estado de Florida, Estados Unidos, escuchando de todo, desde del rock and roll, pasando por jazz y música caribeña. Cuando era niño, empezó tocando la batería, pero pronto la cambió por el bajo eléctrico.

Con una formación musical autodidacta y oído ecléctico, Jaco destacó entre los músicos locales como un virtuoso de su instrumento. Incluso le gustaba presentarse a la gente como el mejor bajista del mundo. En 1976 grabó su disco debut bajo su nombre, con una tímida recepción, pero ya sorprendente. Destacan canciones como la versión de “Donna Lee”, tema de Miles Davis, con la melodía principal y algo de la armonía tocada en un bajo eléctrico y “Portrait of Tracy”, una de sus composiciones más conocidas, toda interpretada solamente por el bajo.

Éxito y reconocimiento con Weather Report

En el mismo año, tras publicar su primer disco, Jaco fue invitado a entrar en la banda Weather Report, que fueron influyentes representantes del llamado jazz fusión en los años 70. Su entrada, más allá de un divisor de aguas en la carrera del grupo, también sirvió de plataforma para su reconocimiento como instrumentista. Las performances explosivas y animadas de Jaco y su tendencia a las improvisaciones se volvieron una marca registrada de su carrera.

El protagonismo del bajo eléctrico no se expresó solamente con las composiciones concentradas en el instrumento, también en el equipo utilizado. Jaco solía utilizar dos amplificadores para el bajo, lo que vuelve el sonido stereo, más espacioso y permite así hacer harmónicos en el bajo. Además, también utilizaba efectos de delay para hacer bases rítmicas o armónicas y para ampliar la densidad del timbre.

El bajista también pasó a participar en grabaciones de otros artistas, como Joni Mitchell y Flora Purin. Tras salir de Weather Report, lanzó, sin mucho éxito comercial, otros dos discos de estudio en solitario y por problemas con el uso de alcohol y drogas fue perdiendo espacio en el medio artístico. Se descubrió que tenía un severo trastorno bipolar que lo volvía agresivo e impulsivo, y que lo llevó a involucrarse en una fatal pelea de bar que le quitó la vida a los 35 años, en 1987.

Su legado en la música lo hizo ser considerado, hasta hoy, como el bajista más influyente del mundo, el equivalente a Jimi Hendrix del bajo. Bajistas como Flea, de Red Hot Chili Peppers, y Robert Trujillo son admiradores confesos de Jaco Pastorius.

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